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なんと! 体が乾燥しても生き続ける小さな虫がいる?-クマムシの神秘

ドゥジャルダンヤマクマムシの電子顕微鏡写真
クマムシ
写真は、こちらからお借りしました。

自然界の中には、驚くことに体が乾燥しても数10年にわたって生命を失わない生物が存在します。

世界中に広く分布して生息しているクマムシという、体長わずか1mmほどの節足(せっそく)動物は、体の水分がなくなり乾燥してくると、樽(たる)のように丸まって動かなくなります。
そして、再び雨などで水分が戻ってくるまで、仮死状態(かしじょうたい)を保っているのです。

このクマムシが仮死状態でどのくらい生きていられるのかは、まだ分かっていません。
が、同じような性質をもったある種の線虫(せんちゅう)が、39年間もの間乾燥状態でいた後に生き返ったという例や、なんと、博物館で120年もの間乾燥状態に置かれていたコケの標本から、クマムシやワムシが再び動き出したという報告もあります。

水をかけると生き返るなんて、まるでカップラーメンのような生き物ですが、これもまた生命の神秘のひとつには違いありません。

なお、クマムシの語源ですが、クマムシはミクロの世界に住む8本脚でのそのそ歩く緩歩(かんぽ)動物で、その姿が熊に似ているところからその名があります。
また、単体の生き物の名称ではなく、1000種類ほどいるその総称をクマムシと呼んでいます。
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